Les enfants se posent parfois de drôles de questions. | Mike Fox via Unsplash
Les enfants se posent parfois de drôles de questions. | Mike Fox via Unsplash

Grâce à Jeff Bezos, des enfants de CE1 ont envoyé leur projet de recherche dans l'espace

Les lucioles brillent-elles en apesanteur?

Si l'on expédie une luciole dans l'espace, peut-elle briller malgré l'absence de gravité? C'est l'étrange question que se sont posée en 2015 des élèves de second grade (équivalent du CE1) de l'école élémentaire Cumberland, à West Lafayette (Indiana) aux États-Unis.

Leur institutrice, Maggie Samudio, a interrogé à son tour son ami Steven Collicott, professeur d'aérospatiale à l'Université Purdue, qui donne un cours sur la gravité zéro. Sa réponse a été surprenante: pourquoi ne pas envoyer simplement les lucioles dans l'espace et voir ce qui se passe?

Blue Origin, la société fondée par Jeff Bezos, propose aux écoles d'utiliser son vaisseau spatial New Shepard dans le cadre des projets scientifiques des élèves, à partir de 8.000 dollars [6.800 euros environ].

«Cela change complètement la donne. Des enfants qui sont encore à l'école primaire envoient des objets dans l'espace», s'enthousiasme Erika Wagner, directrice des ventes de fret chez Blue Origin.

Lucioles in the sky with Bezos

Ainsi, une école Montessori du Colorado a expédié dans la mésosphère des senseurs conçus et programmés par les élèves; un collège d'Alabama a testé les changements de température en microgravité; une école primaire de l'Ohio a convoyé des bébés méduses; le Canada envoie bientôt 1,2 million de graines de tomates, qui seront distribuées à 15.000 classes.

«Nous sommes en mesure de faire ça pour la moitié du coût des maillots de football du secondaire. Donc tout district scolaire qui propose du football a les moyens de payer des vols spatiaux», résume Steven Collicott.

Le 12 décembre 2017, l'expérience des élèves de Cumberland a donc décollé. Elle n'a pas embarqué de vraies lucioles, qui risquaient de ne pas survivre ou d'être trop stressées pour briller.

À la place, des seringues ont mélangé à distance les produits chimiques utilisés par les lucioles pour produire de la lumière. Une caméra vidéo a immortalisé la scène. Deux jours plus tard, les résultats étaient formels: les lucioles peuvent briller dans l'espace.

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